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Descubren 20 nuevas lunas en Saturno terminando así con la hegemonía de Júpiter

El hallazgo de 20 lunas en la órbita de Saturno ha elevado su número total a 82, relegando del primer lugar a Júpiter, que tiene 79
Concepción artística de la disposición de las nuevas lunas de Saturno | NASA/JPL-CALTECH/SPACE SCIENCE INSTITUTE

 

Júpiter ya no es el rey del Sistema Solar. Al menos en cuanto a lunas, tras el descubrimiento de 20 nuevos satélites en Saturno. Esto pone al gigante gaseoso de los anillos con un total de 82 satélites frente a los 79 que tiene Júpiter, según el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional.

Un grupo de investigadores ha anunciado el descubrimiento de 20 nuevos satélites en Saturno. Todos ellos tienen un diámetro aproximado de cinco kilómetros. Diecisiete de ellas tienen una órbita retrógrada. Es decir, se mueven en la dirección contraria a la rotación de Saturno. Los tres restantes tienen la misma dirección en la que rota el gigante gaseoso.

Además, según han explicado los investigadores, dos de los satélites prógrados tardan dos años en dar una vuelta alrededor de Saturno. El otro satélite, y todos los demás, tardan más de tres años en completar una órbita.

Dos de las lunas prógradas encajan en la agrupación Inuit y es posible que, en el pasado, fuesen parte de una luna mucho más grande que fue destruida, algo que parece común al resto de satélites que se han descubierto. Esta información permitirá a los investigadores entender mejor cómo eran las condiciones en el entorno de Saturno, hace más de 4.000 millones de años, durante su proceso de formación.

 

 

Similitudes con Júpiter

La distribución de lunas en Saturno, y su agrupación con características similares, no es exclusiva. Los satélites de Júpiter también están agrupados de una forma similar. Algo que indica que, en ese pasado distante, debieron provocarse colisiones violentas entre las lunas que tenían a su alrededor, o incluso con asteroides o cometas.

Una de las lunas prógradas, con una inclinación de 36 grados, es similar a la agrupación Gálica. Esta luna se encuentra mucho más lejos de Saturno que el resto de satélites prógrados del planeta. Algo que hace pensar que puede haberse visto expulsado hacia el exterior, a lo largo del tiempo, o que, en realidad, no guarda relación con los satélites más cercanos.

Una posibilidad es que, cuando uno de esos satélites grandes, desde los que se originaron, se rompiese, habría una gran cantidad de polvo y gas, provocando una fricción muy intensa con los satélites más pequeños, causando que sus órbitas se acercasen hacia el planeta.

Imagen de los anillos y del planeta Saturno | ESA

 

20 nuevas lunas que dan pistas sobre la historia de Saturno

Que estos satélites, recién descubiertos, pudiesen seguir en órbita de Saturno, después de la rotura de las lunas de las que se originaron, indican que tuvieron lugar cuando el proceso de formación de planetas ya estaba casi terminado.

La presencia de los discos de material, si es que todavía existían, no eran un factor importante. El descubrimiento ha sido posible gracias al telescopio Subaru, instalado en Hawái. Es parte de una campaña consistente en seguir descubriendo satélites de los planetas gigantes, y no es la primera observación que hacen.

En 2018 se descubrieron 12 nuevos satélites de Júpiter. La Institución Carnegie para la Ciencia, a la que pertenece Scott Sheppard, el investigador que ha liderado al equipo responsable del descubrimiento, organizó un concurso para que el público pudiese proponer nombres para 5 de esos satélites. El experimento les funcionó tan bien que ahora han decidido rescatar ese concepto y han lanzado un nuevo concurso para dar nombre a las 20 nuevas lunas de Saturno.

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