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Una explosión del cometa Wirtanen, grabada en una resolución sin precedentes

Astrónomos de la NASA han capturado la secuencia más completa y detallada hasta la fecha de la formación de un estallido natural en un cometa
Increíble imagen de Wirtanen, con brillo verde, desde el hemisferio sur | cometografia.net

El cometa Wirtanen pasó muy cerca de nuestro planeta el otoño pasado, coincidiendo con la lluvia de estrellas de la Gemínidas. La misión TESS de la NASA registró el aproximamiento del cometa a la Tierra y capturó muchas imágenes de su emisión explosiva de polvo, hielo y gases.

Según informan los autores de estas fotografías, es la observación más completa y detallada hasta la fecha de la formación y disipación de un estallido natural en un cometa. Se pueden encontrar en su trabajo publicado en la revista ‘The Astrophysical Journal Letters’. Los investigadores relataron que TESS pasó un mes capturando imágenes de la porción del cielo por donde pasaba el cometa Wirtanen.

Esta misión tiene el objetivo de descubrir planetas que orbitan cerca de estrellas brillantes y cambiaron de finalidad y las observaciones al cometa les sorprendieron mucho. Todos los cometas presentan estallidos, pero no se sabe que las causa, aunque lo relacionan con las condiciones de su superficie, a mecanismos térmicos y mecánicos.

Imágenes como estas, en las primeras etapas de brillo que son difíciles de capturar, pueden ayudarnos a comprender las propiedades físicas y térmicas del cometa:

 

 

Las etapas de brillo del cometa, en un exquisito detalle

Aunque Wirtanen se acercó más a la Tierra el 16 de diciembre de 2018, el estallido se produjo antes en su enfoque, comenzando el 26 de septiembre de 2018. El brillo inicial del estallido se produjo en dos fases distintas, con un destello de una hora seguido de una fase de brillo más gradual durante otras 8 horas.

Esta segunda etapa probablemente fue causada por la propagación gradual del polvo del cometa del estallido, lo que hace que la nube de polvo refleje más luz solar en general. Después de alcanzar el brillo máximo, el cometa se desvaneció gradualmente durante un período de más de dos semanas. Debido a que TESS toma imágenes detalladas y compuestas cada 30 minutos, el equipo pudo ver cada fase con exquisito detalle.

El equipo ha generado una estimación aproximada de cuánto material puede haber sido expulsado en el estallido, alrededor de un millón de kilogramos, lo que podría haber dejado un cráter en el cometa de unos 20 metros de ancho. Observar más cometas ayudará a determinar si el brillo con múltiples etapas es raro o común en la vida de los cometas.