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Descubren lluvia en el polo norte de un satélite de Saturno

Astrónomos norteamericanos han encontrado, en una imagen de la pasada misión espacial Cassini, evidencia de lluvia de metano en el polo norte de Titán
La sonda espacial Cassini rodeó Titán en 2016 | NASA

 

Recientemente, un grupo de investigadores de la Universidad de Idaho, en Estados Unidos, ha publicado el hallazgo lo que parece un temporal de lluvia en la mayor luna de Saturno, Titán. Por unas fotografías que tomó la sonda espacial Cassini, en junio de 2016, han hallado señales del inicio de la temporada de lluvias de verano en el hemisferio norte del satélite.

Pero no se trata la de lluvia convencional que conocemos en la Tierra, sino de lluvia de metano, un gas hidrocarburo que según las condiciones de presión y temperatura se presentaría en forma líquida. La precipitación se debería formar en unas nubes, pero los investigadores no las encontraron en las imágenes del satélite.

Creen que es un episodio de lluvias por un brillante resplandor de una extensión de 120 km2 que luce en el cielo del norte de Titán, y que no apareció en imágenes de pases anteriores y posteriores de Cassini.

Los análisis de la zona reflectante a corto plazo sugirieron que probablemente se debió a que la luz solar se reflejó en una superficie húmeda. El estudio atribuye el reflejo a un evento de lluvia de metano, seguido de un periodo probable de evaporación.

La imagen con la zona reflejante que evidencia que llovió en el Polo Norte de Titán en junio de 2016 | NASA/JPL/University of Arizona/University of Idaho

 

Primeras observaciones de lluvia en el verano de Titán

Los astrónomos informan que esta superficie reflectante representa las primeras observaciones de la lluvia de verano en el hemisferio norte de la luna. Si se compara con el ciclo de las estaciones en la Tierra, una estación en Titán dura siete años terrestres.

Es probable que también se produzcan lluvias en el hemisferio sur donde si se han fotografiado nubes. Esta evidencia de lluvia en verano en el polo norte servirá para calibrar los modelos climáticos del satélite y conocer mejor su ciclo estacional anual.

Los análisis adicionales sugieren que la lluvia de metano cayó sobre una superficie relativamente similar a guijarros, según señalan los investigadores. Una superficie más áspera genera un patrón heterogéneo a medida que el líquido se asienta en grietas y barrancos, mientras que el líquido que cae sobre una superficie lisa se acumularía en un patrón relativamente circular.

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