La NASA presenta VIPER, el nuevo robot que buscará agua en la Luna

Este organismo norteamericano enviará en 2022 un rover móvil al Polo Sur de la Luna para buscar reservas de agua congelada, en la misma zona donde está previsto enviar astronautas en 2024
Recreación virtual del rover VIPER en su paseo lunar para encontrar hielo de agua | NASA

Las observaciones de la NASA prevén encontrar hielo de agua en el Polo Sur de la Luna, que podrían proporcionar oxígeno e hidrógeno para respirar y alimentar futuros aterrizadores y cohetes para una futura estación lunar. Con la finalidad de perforar el cráter donde debe haber esta agua, la NASA enviará un rover móvil en la misma zona donde está previsto enviar astronautas en 2024.

Aproximadamente del tamaño de un carrito de golf, VIPER recorrerá varios kilómetros, utilizando sus cuatro instrumentos científicos, incluido un taladro de 1 metro, para tomar muestras de diversos entornos del suelo. Llegará programado para recorrer la superficie lunar y recopilar aproximadamente 100 días de datos que se utilizarán para crear los primeros mapas mundiales de recursos hidráulicos de la Luna.

El gerente del proyecto de la misión, Daniel Andrews, dice en un comunicado que la clave para vivir en la Luna es el agua que haya. «Desde la confirmación del hielo de agua lunar hace diez años, la pregunta ahora es si la Luna realmente podría contener la cantidad de recursos que necesitamos para vivir fuera de nuestro planeta. Este vehículo móvil nos ayudará a responder a las muchas preguntas que tenemos sobre dónde está el agua y cuánta hay para que la poder usar».

 

Los polos lunares, lugares prometedores para encontrar hielo de agua

La NASA pretende instalar una base lunar en 2024 | NASA

Los científicos habían considerado durante mucho tiempo los polos lunares como sitios prometedores para encontrar hielo de agua, un recurso de gran valor para los humanos que podría proporcionar oxígeno para respirar e hidrógeno y oxígeno para alimentar futuros aterrizadores y cohetes.

La inclinación de la Luna crea regiones permanentemente sombreadas donde el hielo del agua de los impactos de cometas y meteoritos, así como la interacción del Sol con el suelo lunar, pueden acumularse sin derretirse por la luz lunar. En 2009, la NASA estrelló un cohete contra un gran cráter cerca del Polo Sur y detectó directamente la presencia de hielo de agua. Los datos de esta misión y otras sondas han confirmado que la Luna tiene reservas de hielo de agua, que potencialmente ascienden a millones de toneladas.

Ahora, necesitamos comprender la ubicación y la naturaleza del agua y otros recursos potencialmente accesibles para ayudar a planificar cómo extraerlo y recolectarlo. «Es increíblemente emocionante tener un rover yendo al nuevo y único entorno del Polo Sur para descubrir exactamente dónde podemos recolectar esa agua», dijo Anthony Colaprete, científico del proyecto VIPER. El robot dirá qué lugares tienen las concentraciones más altas y a que profundidad debajo de la superficie se debe ir para obtener acceso al agua.

 

¿Qué trabajo realizará VIPER?

A medida que el robot atraviesa la superficie, utilizará el sistema de espectrómetro de neutrones NSS para detectar áreas «húmedas» debajo de la superficie para una mayor investigación. VIPER luego se detendrá y desplegará un taladro, llamado TRIDENT, para excavar en el suelo hasta un metro debajo de la superficie. Llevará consigo dos instrumentos de alta tecnología que analizarán la composición y concentración de las muestras y las enviarán a la NASA.

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