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Descubren los restos de un glaciar en el desierto de Namibia, en África

Un grupo de geólogos de la Universidad de Virginia Occidental han hallado las primeras evidencias de una corriente de hielo en el sur de África, que ocurrió hace unos 300 millones de años.
Imagen del aspecto de un drumlin en el desierto de Namibia | WVU

 

A finales de la Edad Paleozoica, hace centenares de millones de años, existían glaciares en la desértica Namibia, al sur de África, un país muy cálido formado por extensos desiertos de roca y bajos arbustos subtropicales. Así lo demostraría el descubrimiento de una extraña formación geológica por parte de jóvenes geólogos.

Durante un viaje de estudios en este país, los geólogos de la Universidad de Virginia Occidental Graham Andrews y Sarah Brown se encontraron con una formación de tierra peculiar: un desierto llano salpicado de cientos de colinas largas y empinadas. Se dieron cuenta rápidamente de que el paisaje irregular estaba formado por 'drumlins', como denominan a estas montañitas.

Los geólogos afirman que reconocieron estos montículos de arena y roca como señales de una antigua actividad glaciar, porque los dos crecieron en áreas del mundo que habían estado bajo glaciares, Andrews en Irlanda del Norte y Brown en el norte de Illinois. Al retorno del viaje, Andrews comenzó a investigar los orígenes de los drumlins de Namibia, solo para descubrir que nunca habían sido estudiados.

Inician una investigación pionera del comportamiento de este fenómeno glacial

Los colegas geólogos de este país africano desconocían la presencia de los ‘drumlins’ allí y como se formaban, aunque sabían que una parte del mundo había estado cubierta de hielo alguna vez.

Muy animado por el hallazgo, Andrews se asoció con el estudiante de geología de WVU, Andy McGrady, para usar morfometría, o medidas de formas, e iniciaron un estudio para saber si estas formaciones mostraban alguna tendencia regular a medida que el hielo los tallaba.

Mientras los glaciares convencionales que conocemos en Europa, en el Himalaya o en los Andes siguen fases de crecimiento y fusión lentas, descubrieron que los 'drumlins' presentaban grandes surcos, lo que mostraba que el hielo tenía que moverse a un ritmo rápido para tallar estas líneas en la colina.

Imagen aérea de la zona de trabajo de la investigación | WVU

 

El glaciar en Namibia era mucho más veloz que los que existen en las cordilleras alpinas

Como explica Andrews en su investigación, los largos surcos dibujados en la roca demuestran que el hielo los esculpió a finales de la Edad Paleozoica, hace 300 millones de años, mientras se movía por encima realmente rápido, «como una corriente de hielo».

Sorprendentemente, con un clima más favorable, sabemos que existían glaciares en zonas actualmente muy cálidas y desérticas, y que además su hielo circulaba más rápido de lo normal por una ladera de poca pendiente. Es un hallazgo extraordinario que revela tipologías extintas de glaciar. Para llegar estas conclusiones, tomaron muestras en el origen y usaron información disponible gratuitamente de Google Earth y Google Maps para medir su longitud, anchura y altura.