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Los penitentes, las enigmáticas dagas de hielo del desierto

Su denominación es debida a su color blanco y puntiagudo que recuerda a los creyentes católicos con su atuendo cónico. Se forman en los Andes de Chile y Argentina
Las dagas de hielo se forman en alturas por encima de los 4.000 metros sobre el nivel del mar | Cedida

 

Cerca del volcán Llullaillaco, en el desierto de Atacama de Chile y en Argentina, se forman los penitentes, que se tratan de unas misteriosas dagas de hielo que apuntan en dirección al sol. Estas formaciones son unos extraños fenómenos que se crean por la combinación de violentas situaciones climáticas que incluyen vientos extremos, una fuerte radiación solar y cambios de temperatura.

Estos factores implican un proceso de sublimación, que consiste en la evaporación directa a partir del ambiente tan seco en el que se encuentra. Los rayos de sol calientan la nieve de forma desigual dando estas formas tan curiosas, según se expone en un artículo de la ‘BBC Mundo’. Los puñales gélidos se caracterizan por medir desde unos cuantos centímetros hasta 5 metros de altura.

Los puñales gélidos se caracterizan por medir desde unos cuantos centímetros hasta 5 metros de altura | Cedida

Penitentes afilados como cuchillos

La denominación de los penitentes viene por su color blanco y puntiagudo que recuerda a los creyentes católicos que cubren su rostro con un atuendo cónico durante ritos religiosos. Las dagas de hielo se forman en alturas por encima de los 4.000 metros sobre el nivel del mar. En la formación de este fenómeno natural, conforme va perdiendo masa, se van creando las líneas curvadas, en donde se concentran los rayos del sol, tan afiladas como las hojas de un cuchillo.

Una expedición científica ha descubierto que estos puñales gélidos albergan un oasis de vida en medio de un ambiente árido. Charles Darwin fue el primer naturalista que los documentó en 1839. «Las algas se han encontrado comúnmente en la criosfera tanto en parches de hielo como de nieve, pero nuestro hallazgo demostró su presencia por primera vez en la elevación extrema de un sitio hiperárido», señala la investigadora de biología microbiana Lara Vimercati.

Actividad de los microbios en los penitentes

En un nuevo estudio publicado en ‘Arctic, Antartic, and Alpine Research’, científicos liderados por expertos de la Universidad Colorado Boulder recorrieron el volcán Llullaillaco y descubrieron microbios en los penintentes. Estos fragmentos se encontraban a una altitud de 5.000 metros por encima del nivel del mar y contenían manchas de color rojo, que según la expedición científica se tratan de microorganismos coloreados en la nieve y formaciones de hielo. Los investigadores analizaron en el laboratorio estos seres vivos e identificaron que se tratan de los géneros de algas ‘Chlamydomonas’ y ‘Chloromonas’.  

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